Approche de l'Alchimie

" Les alchimistes étaient des hommes qui avaient consacré leur vie tout entière à purifier des métaux dans les laboratoires ; ils croyaient que si l’on cuisait un métal pendant des années et des années, celui-ci finirait par se libérer de toutes ses propriétés spécifiques, et qu’alors il ne resterait plus à sa place que l’Âme du Monde. Cette Chose Unique devait permettre aux alchimistes de comprendre tout ce qui existait sur terre, car elle était le langage grâce auquel les choses communiquaient entre elles. C’était cette découverte qu’ils appelaient le Grand Oeuvre, constitué d’une partie liquide et d’une partie solide."

 

 " Les alchimistes restaient plusieurs années dans leurs laboratoires, à observer le feu qui purifiait les métaux…. Peu à peu, ils en venaient à abandonner toutes les vanités du monde. Alors, un beau jour, ils s’apercevaient que la purification des métaux, en fin de compte, les avaient purifiés eux-mêmes."

 

Paulo Coelho, L’alchimiste.

 

L’alchimie est un vaste ensemble de disciplines, apparu à la même époque que la philosophie, vers le VI ème siècle av. JC. L’alchimie était une science destinée aux initiés, aussi les écrits étaient-ils codés, afin de ne pas permettre aux profanes d’accéder aux connaissances. On observe dans les textes beaucoup d’allégories, de symboles, de figures rhétoriques et un langage particulier basé sur la polyphonie, le langage des oiseaux.

 

La Table d'Émeraude d'Hermès Trismégiste

La Table d’Émeraude est un document retrouvé en plusieurs versions, dont la plus ancienne  date du VIème siècle. La légende raconte que son auteur l'a gravée sur l'émeraude tombée du front de Lucifer le jour de sa défaite. En voici le contenu :

 

La Table d’Émeraude, version latine, XVIème siècle.
La Table d’Émeraude, version latine, XVIème siècle.

" Il est vrai, sans mensonge, certain, et très véritable : ce qui est en bas, est comme ce qui est en haut; et ce qui est en haut est comme ce qui est en bas, pour faire les miracles d’une seule chose. Et comme toutes les choses ont été, et sont venues d’un, par la méditation d’un : ainsi toutes les choses ont été nées de cette chose unique, par adaptation. Le soleil en est le père, la lune est sa mère, le vent l’a porté dans son ventre ; la Terre est sa nourrice. Le père de tout le telesme de tout le monde est ici. Sa force ou puissance est entière, si elle est convertie en terre. Tu sépareras la terre du feu, le subtil de l’épais doucement, avec grande industrie. Il monte de la terre au ciel, et derechef il descend en terre, et il reçoit la force des choses supérieures et inférieures. Tu auras par ce moyen la gloire de tout le monde ; et pour cela toute obscurité s’enfuira de toi. C’est la force forte de toute force : car elle vaincra toute chose subtile, et pénétrera toute chose solide. Ainsi le monde a été créé. De ceci seront et sortiront d’admirables adaptations, desquelles le moyen en est ici. C’est pourquoi j’ai été appelé Hermès Trismégiste, ayant les trois parties de la philosophie de tout le monde. Ce que j’ai dit de l’opération du Soleil est accompli, et parachevé."

 

 

Ces écrits nous seraient donc venus d’Hermès Trismégiste, ce personnage mythique né de la fusion entre la divinité égyptienne Thot et le dieu grec Hermès. Cette fusion est rendue officielle par une inscription sur la célébrissime Pierre de Rosette.

"Trismégiste" qui signifie trois fois grand est une traduction laborieuse de hiéroglyphes égyptiens en grec. Trois fois grand peut être une représentation des trois règnes (minéral, végétal et animal), des trois principes alchimiques (sel, soufre et mercure), mais le plus souvent c'est une représentation de "grand philosophe, prêtre et roi".

 

Le psychologue Carl Gustav Jung est connu pour avoir établi des liens entre l'alchimie et la psychologie. Selon les principes de la Table d'Émeraude, ce que l'on modifie à l'extérieur est modifié à l'intérieur et ce qui change le microcosme change également le macrocosme, et inversement. De cette façon, l'alchimie devient une discipline de travail intérieur, pour que l'opérant devienne lui-même la Pierre Philosophale (qui incitera autrui à devenir de l' "or", symboliquement un esprit accompli). 

 

A partir de la fin du XVIème siècle, la Table d’Émeraude est souvent accompagnée de la Tabula Smaragdina Hermetis, une figure très symbolique devenue emblème hermétique. Une phrase en latin accompagne cet emblème : "Visita Interiora Terrae Rectificando Invenies Occultum Lapidem" qui signifie "visite l’intérieur de la terre et en rectifiant tu trouveras la pierre cachée". Les initiales de la phrase forment le mot VITRIOL, l’ancien nom de l’acide sulfurique.

 

Tabula Smaragdina Hermetis
Tabula Smaragdina Hermetis

Dès la Renaissance, l’idée que Hermès Trismégiste est le fondateur de l’alchimie s’impose.

I - L'alchimie aristotélicienne

Cette alchimie comprend la théorie antique des quatre éléments d’Aristote qui explique la composition de toute chose à la transmutation des métaux.

a ) La théorie des quatre éléments :

Symboles alchimiques des quatre éléments
Symboles alchimiques des quatre éléments

Au IVe siècle avant Jésus-Christ, Empédocle propose cette théorie : l’Univers est formé de quatre éléments: la terre, l’eau, l’air et le feu. Aristote vécut durant le IVème siècle avant Jésus-Christ. Il adopte l’idée d’Empédocle qui propose la théorie des quatre éléments affirmant que l’univers est composé de terre, d’eau, d’air et de feu, en y ajoutant la notion de quatre qualités élémentales. Il évoque la dynamique implicite des éléments : la modification d’une des qualités d’un élément le transforme : ainsi le feu peut se transformer soit en air, soit en terre. D’autre part, cette génération des éléments par une interaction de qualités élémentales implique une dynamique des éléments. La réalité n’est pas figée : les éléments qui ont une qualité élémentale en commun peuvent se transformer l’un dans l’autre. Le feu peut donc se transformer par la modification d’une de ses deux qualités soit en air, soit en terre ; la terre en feu ou en eau ; l’eau en terre ou en air ; et ce dernier en eau ou en feu. En résumé, la conception de la matière selon Aristote:

  • La matière est continue et uniforme (théorie de la continuité de la matière).
  • La matière est composée de quatre éléments: terre, air, eau, feu.
  • Les quatre caractéristiques fondamentales sont: froid, sec, chaud, humide.
  • Le vide n’existe pas.

Aristote associe également les cinq sens aux quatre éléments :

  • la vue (et la couleur) associée au feu
  • le son est associé à l’air
  • l’odorat est associé à l’air et à l’eau
  • le goût est associé à l’eau
  • le toucher est associé à la terre

En terme de symbolisme :

  • le chaud représente l’énergie, l’activité, l’extraversion, l’impulsion
  • le froid représente la passivité, la résistance, l’intériorisation, l’introversion
  • l’humide représente la synthèse, la liaison, l’ouverture, le collectif ; une atmosphère de détente et de souplesse.
  • le sec représente l’analyse, la séparation, l’individualisation, la contraction, le repli ; une atmosphère rigide et cassante.

De cette théorie naît l'idée d'un cinquième élément, la quintessence, obtenu par manipulation alchimique. C'est Jean de Roquetaillade (Jean de Rupescissa) qui apporte cette notion en 1352. La quintessence est un principe actif qui deviendra plus tard essentiel dans l'histoire de la médecine.

b ) La transmutation des métaux :

D’après le liber chronicum, 1493, Hartman Schedel (1440-1514)
D’après le liber chronicum, 1493, Hartman Schedel (1440-1514)

 

Les disciplines de l’alchimie s’apparentent à la métallurgie et à la chimie expérimentale. Les alchimistes ont comme principaux sujets de recherche Le Grand Œuvre - la Pierre Philosophale -, La Panacée – la médecine universelle) – et enfin l’Elixir de Longue Vie, permettant la prolongation de la vie. La pratique de l’alchimie s’accompagne parfois de philosophie, de mysticisme et de spiritualité. D’autres alchimistes s’intéressaient plutôt à la transmutation de l’âmel’éveil spirituel – ou encore à la transmutation de l’alchimiste lui-même en une sorte de surhomme. 

En alchimie, pour comprendre Le Grand Œuvre, il faut savoir que tout corps est composé de trois principes :

  • Le soufre alchimique, le principe actif et masculin. Ce qui brûle.
  • Le mercure alchimique, le principe passif et féminin. Ce qui s’élève en fumée.
  • Le sel, le principe physique et neutre, la matière. Ce qui se résout en cendres.

On parle ici bien de principes fondamentaux, et non pas des substances éponymes. Par analogie, il convient de dire que le soufre est  l’âme, le mercure est l’esprit, et le sel est le corps. L’alchimie se propose d’effectuer la séparation la plus parfaite possible des trois principes, d’effectuer sur chacun des supports une purification absolue. Puis la réunion des supports conduit soit à l’élixir, soit à la pierre c’est-à-dire Le Grand Œuvre sous sa forme liquide ou solide. Les phases classiques du travail alchimique sont au nombre de trois, quatre si on inclut le jaunissement, voire même plus.

  • Œuvre au noir : sous le signe de Saturne.  Il y a dissolution du mercure et coagulation du soufre. C’est l’art de débarrasser la matière de ses impuretés. C’est la mort symbolique.
  • Œuvre au blanc : sous le signe de la Lune. Il y a purification, lavage. Ici s’achève le Petit Œuvre, la pierre blanche qui transmute tout métal en argent. C’est la restitution de l’âme au cœur purifié.
  • Œuvre au jaune : sous le signe de Vénus. Objectif : recombiner ensemble les éléments simples obtenus.
  • Œuvre au rouge : sous le signe du Soleil. Union du mercure et du soufre. Ainsi se termine Le Grand Œuvre, l’incarnation de l’esprit. C’est la vie spirituelle éternelle.

L’alchimie associe les métaux aux planètes :

Elle associe également les phases de réalisation du Grand Oeuvre aux signes du zodiaque :

Signe du zodiaque Étape du Grand Oeuvre
Bélier Calcination
Taureau Congélation
Gémeaux FIxation
Cancer Solution
Lion Digestion
Vierge DIstillation
Balance Sublimation
Scorpion Séparation
Sagittaire Incinération
Capricorne Fermentation
Verseau Multiplication
Poisson Projection

II - L'achimie jabirienne

Portrait de Jâbir ibn Hayyân, XVème siècle.
Portrait de Jâbir ibn Hayyân, XVème siècle.

L’un des alchimistes célèbres fut Jâbir ibn Hayyân al-Báriqi al-Azdi, plus connu sous le nom de Geber. Cet homme d’origine Perse ou Arabe vécut au VIII ème siècle et fut l’auteur de travaux d’expérimentations et de théories qui influencèrent nettement les alchimistes européens. On lui attribue l’invention de nombreux équipements et procédés tels que l’acide chlorhydrique et l’acide nitrique, la distillation et la cristallisation.

 

Globalement sa théorie considère le monde comme un gigantesque organisme animé. Une seule gnose, la "science de la Balance" ou l’"Art d’Amour", domine cette philosophie de la nature, basée sur la sympathie et l’antipathie des êtres. Cette gnose s’étend non seulement aux trois règnes de la nature, mais aussi aux mouvements des astres et jusqu’aux hypostases du monde spirituel. C’est la voie traditionnelle la plus importante et la plus généralement suivie par les maîtres de l’alchimie occidentale.

III - L'alchimie magique

Le mouvement des étoiles et "la collision de leurs rayons" produiraient une infinie variété de combinaisons. Le feu, la couleur et le son émettraient aussi des radiations. A peu près inconnue, non seulement des historiens, mais de la plupart des alchimistes eux-mêmes, elle n’a laissé aucune trace écrite. Transmise toujours oralement, elle n’est ni préchimique, ni philosophique, ni mystique.


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